Melting Pot or Salad Bowl

Alabama: A melting pot or a salad bowl?

When  my  Fulbright  program  started  in  October  2017,  one  of  my  goals,  besides  innovative
research at Cornell University (Ithaca, New York), was to participate in a Fulbright Enrichment  Seminar.  According  to  former  scholars I’ve  spoken  to,  an  Enrichment  program  is  like  icing  on
the cake of a Fulbright experience; it is in fact, the ultimate experience. My excitement to attend  the  Fall  2017  Fulbright  Enrichment  Seminar  however,  turned  from  excitement  to  foreboding
and  apprehension.  The  theme  was  Entrepreneurship  and  Innovation  in  the  New  South,  and   the  seminars  and  visits  were  placed,  of  all  places,  in  Huntsville  and  Birmingham,  in  Alabama.
I  struggled  to  understand  how  the  Fulbright  Enrichment  Team  would  think  that  Huntsville  in
Alabama  can  be  a  showcase  of  anything  American.  After  all,  this  is  a  country  of  Skyscrapers,
beautiful national parks, and much more, to impress 60 Fulbright scholars from 49 countries.

 

 

Understanding my disappointment requires a bit of background; a sort of a personal confession. I  have  over  the  years,  developed  a  mental  blacklist  of  countries I  call  my  “no-go  places”.  The  decision is based on evaluation of how safe I consider these countries to be, for a man of color like  myself.  Almost  every  item  on  my  list  is  the  name  of  a  nation  state.  I  say most because
there  is  an  exception;  the  USA.  When  it  comes  to  the  USA,  the  names  on  my  list  are  states  or

towns, rather than the whole country. The state of Alabama features on my list. The declaration
of independence in 1776 contained the beautiful words: “We hold these truths to be self-evident,  that all men are created equal, that they are endowed by their Creator with certain unalienable 
Rights, that among these are Life, Liberty and the pursuit of Happiness.” But exactly 100 years
after  this  declaration,  the  Jim  Crow  laws  would  form  the  basis  for  discrimination  and  bigotry,
especially  in  the  south, against  African  Americans;  a  practice  that lasted from the  end  of  the

Reconstruction Era after the civil war, up until at least the 1970’s. The state of Alabama was the  state   of   “vicious   racists,   with   its   governor   having   his   lips   dripping   with   the   words   of 
“interposition” and “nullification“, in the famous ‘I have a dream’ speech by Dr. Martin Luther
King. Understandably, not a single city in the state of Alabama featured on my list of interesting  places to visit during my Fulbright stay in the USA. Besides, I was sure nothing of educational,  technological  or  scientific  innovation  could  be  happening  down  south,  and  if  it  did  happen,  it
couldn’t be in the state of Alabama.

So  reluctantly,  I  boarded  my  flight  from  Ithaca  on  Nov  15  at  6:05am,  and  after  two  lay-overs  in  Philadelphia  (PA)  and  Charlotte  (NC),  I  arrived  in  Huntsville  at  approximately  2pm  local
time. On the  last  leg  of  my  flight (from Charlotte  to  Huntsville),  most  of  the  seats  surrounding   me  were  occupied by  other  Fulbright  scholars  who  like  me,  were  on  their  way  to  Huntsville,
with expectations and excitement. For  some, this was their first time in the USA, and for those  who were  not  new  to  the  USA,  it  was  their  first  time  traveling  to  Huntsville.  None  of  us  had
anything  to  lose; our tickets,  boarding  and  lodging  were  covered.  Whatever  happened,  I  knew   I could survive three days of boredom. We would find out later that none of the over 60 scholars
had  ever  been  to  the  state  of  Alabama,  and  none (absolutely none at  all)  had  any  plans  to  visit   this state during their stay in the United States.

My  first  day  excursion  with  the  group  was  to  the  U.S.  Space  and  Rocket  Center.  A  space  and
rocket  center  in  Huntsville  Alabama?  The  story  behind  how  the  rocket  space  came  into  being
was  as  fascinating  as  the  exhibits themselves. Huntsville  is ‘Rocket  City’;  this  is where,  from  1950, Dr.  Wernher  von  Braun  (one  of  the  most  important  rocket  developers  and  champions  of
space  exploration  in  the  twentieth  century)  and his team  of scientists  and  engineers,  propelled   the  United  States  into  the era  of  space  exploration.   Like  me,  this  information  was  unknown to  most (and perhaps none) of my fellow scholars.

My reservations  about  the  South  began  to  slowly but  reluctantly change on  the  second  day,
following seminars  on  Innovation  and  Entrepreneurship in Birmingham.  There  were  panel  session  discussions,  and  key  note  speeches at Samford  University (Birmingham).  Of  all  the
keynote speakers, Bebe Goodrich (Founder and President of Icebox Coffee), made the strongest  impression on me. Her speech on “Translating a Vision into Reality”, was neither a hyperbolic
glorification  of success,  nor  a  jingoistic celebration  of the American  dream.  She  spoke as  if  it  was ‘off-the-cuff’, about  her  failures, doubts  (of  herself  and  of  others about her abilities) and eventual  success.   At   the   end   of   the  morning   session,   I thought,  ‘hmm,   something   truly  innovative must be happening here’. Then I thought again, what about civil rights in Alabama?

My  mind  was  set  on  getting  an  answer  to  this  question  as  the  bus  loaded  at  2:30pm  to  drive  us
to  the  Birmingham  Civil  Rights  Museum. Unfortunately,  we  only had one  hour  for  the  visit  before   the   museum   closed.   But   two   incidents   happened,   which   will   mark   my   Fulbright
experience.

Firstly, I  have  to  say  that  going  through  the museum exhibits  made  a  depressing  experience. It
was  a  catalog  of  indescribable human  degradation,  prejudice and bigotry. I continually  asked
myself, how  could  the  colored people  of  Birmingham  after  seeing  these,  live  in  peaceful  co-  existence with the sons and daughters of former slave masters?  I walked up to a colored woman,
just as she was about to enter her office, introduced myself, and posed the direct question, “how  does it feel to be working here, as a woman of color?”. Her answer moved me. She said, “These
exhibits show that we as a people can overcome. We have the power and resilience to surmount  even the biggest challenges”. I could draw parallels with what she (a colored woman) said, and
the moving speech by Bebe, earlier during the day. I understood that the fight for racial equality
in  the Birmingham  and  Alabama,  was  becoming  a translation  of  vision  (of the  civil  rights   movement)  into  reality.  The  fact  that this  was  a process in  progress wasn’t  lost  on  me. At the
end  of  the  tour, I  ended  up  in  the  souvenir  shop  with  two  female  Brazilian  scholars,  who  like
me,  wanted to  buy  CDs of Negro  Spirituals  and  T-shirts. We  failed  to  inform  the  group  of  our
whereabout,  and  when  we  finally  came  out  of  the  shop,  our  bus  had  left.  It’s  about  one  and  a   half  hours  to our hotel  in  Huntsville.  In  the  end,  we  were  rescued  by  Annette  from  Global Ties
Alabama. Annette (probably  in  her  early  60’s) was  born  and  raised  in  Alabama,  and  it  was  a  blissful  experience having  her,  all for  myself  to  chat  with,  during  our  long  journey  from  Alabama to Huntsville. It was almost as if missing the bus was by design.

On Friday, our visits to Oakwood University, University of Alabama Huntsville (UAH), and to
the HudsonAlpha Institute of Biotechnology, all told the same story – A strong wind is blowing  in  the  New  South.  It  is  a wind  of innovation  and  entrepreneurship,  of  ingenuity and human
resilience. Alabama appears set on a new  narrative,  and when  the  story  of  the  New  South  is  finally told, other stories of American success may pale in comparison. But before I could make
a final decision of visiting Alabama again, I needed someone to answer a burning question – of  whether Alabama was a melting pot or merely a salad bowl. I reserved the question for Reggie,
a colored man, and an American Fulbright alumnus.  “Alabama is far from a salad bowl. It’s not  a perfect melting pot, but we’re working at it.”

On Saturday, as I prepared to depart for the airport, I realized this Enrichment meeting marked
several first time, personal experiences. It is the first time I had talked, and shared a hotel room
with someone from Tajikistan, dined together with an aspiring democratic senator, and enjoyed  an  authentic (home-cooked) Indian cuisine at  the  home  of  an  Indian-American. It is  also  the
first  time  I  ever  had  the  opportunity  to  talk  about  Norway  to  an international and  inquisitive  audience. But above all, it is the first time I considered that perhaps, my impression of the south
needed  appraising.

My experiences,  including  my  revised  impression  of  Alabama, wouldn’t  have  been  possible
without   the   hard   work   by  several   people,  including   seminar  organizers,   speakers,   and
facilitators.   Lana Muck (Office of Academic Exchange Programs) and her administrative staff
from the  Institute  of  International  Education  (IIE)  – Diana  Schapiro,  Sylvia  Jons,  and  Julianne Cabour – deserve  praise. Any  organization  of  scientists  is  like  herding  cats.  This  seminar  staff
did  a  great  job,  and  deserve  all  kudos.  Jacquelyn  Shipe (Global  Ties  Alabama) displayed the
energy that  characterizes  the  new  South  – She  was  always  the  first  person  on  the  ground,  and   her  smiles  where  infectious. I’m  grateful  to  Annette  Philpot for the  long  chat,  and  for  helping
me  understand.  Thanks   to   my   host   family,  Mr.   and   Mrs.  Karlapelem,  for  unparalleled  hospitality.  Finally, to  my fellow  Fall  2017  Fulbright Enrichment Seminarians,  I  say  ‘thanks
for the time we shared together’.